Buitres Americanos: Zopilotes, Gallinazos, Jotes y Condores

Buitres Americanos: Zopilotes, Gallinazos, Jotes y Condores
Photo: Raul Vega. 

Este artículo trata sobre la biología, ecología, historia natural y la conservación de los Zopilotes, Gallinazos, Jotes y Condores Americanos. Estos incluyen a la Aura Selvatica o Gallinazo de Cabeza Amarilla Mayor, la Aura Sabanera o Gallinazo de Cabeza Amarilla Menor, la Aura Gallipavo, Jote, o Gallinazo de Cabeza Roja, Zopilote Negro o Gallinazo de Cabeza Negra, al Zopilote Rey o Buitre Rey, al  Cóndor Andino, y al Cóndor de California. En este artículo estos son referidos colectivamente como Buitres Americanos.

Table of Content

Los buitres son carroñeros. En la cultura urbana, “un buitre” es una persona o empresa que se aprovecha de la desgracia de los demás. Esto se deriva del hecho de que los gallinazos, jotes y zopilotes a menudo se ven volando en el cielo aparentemente buscando animales muertos o también congregados alrededor de un animal muerto en las carreteras.

Vultures in North, Central, and South America 

Existen buitres en América del Norte, Centro y del Sur. Estos son conocidos como buitres del Nuevo Mundo. También existen buitres en África, Asia y Europa, los cuales son conocidos como buitres del Viejo Mundo.

Aunque ambos grupos de buitres tienen una apariencia similar, estos dos grupos no están relacionados y descienden de ancestros diferentes.

Hay 15 especies de buitres del viejo mundo y 7 especies de Buitres Americanos.

Este artículo se limita a los Buitres Americanos.

Todos los buitres se alimentan casi por completo de animales muertos. Asimismo, todos los buitres tienen una apariencia similar como resultado de una convergencia ecológica.

Me explico.

Los Buitres Americanos y del viejo mundo se especializaron en un comportamiento de alimentación similares, haciendo básicamente lo mismo. Como resultado, estos desarrollaron características similares sin necesariamente provenir de un ancestro en común.

Ambos grupos tienen un pico fuerte y ganchudo para desgarrar la carne, una cabeza y cuello desnudos para evitar ensuciar sus plumas mientras alcanzan la carne dentro de los animales muertos, y alas largas y anchas para hacer uso eficiente de las corrientes térmicas que les permiten volar sin esfuerzo y poco gasto energético sobre áreas extensas en busca de alimentos.

Ambos grupos de buitres tienen dos diferencias claves.

  1. Los Buitres Americanos tienen el dedo trasero de las patas sin una función aparente. Aunque este dedo está presente lo buitres no pueden usar el dedo trasero para agarrar ni cargar cosas con los pies o usar las patas para atrapar presas como lo hacen las águilas y halcones.
  2. Otra diferencia es que los buitres del Nuevo Mundo no tienen una separación entre las fosas nasales. Estas solo tienen un puente en la parte superior y se puede ver a través de las fosas nasales (Ver foto abajo).

Ecological Function of Vultures

Debido a que los buitres se alimentan de animales muertos y otra basura orgánica, su reputación no es la mejor. Sin embargo, los buitres juegan un papel esencial en la naturaleza. Consumen rápida y eficientemente animales muertos que podrían haber muerto a causa de una enfermedad, evitando que dicha enfermedad se propague y afecte a otros animales.

Los buitres han desarrollado inmunidad a muchas enfermedades y no se ven afectados por enfermedades que matan a otros animales.

En las ciudades amazónicas de América Latina, el papel de los zopilotes y gallinazos es crucial. Con altas temperaturas y alta humedad, el olor a animales muertos y el riesgo de propagación de enfermedades son amenazas reales para los humanos y los animales silvestres y domésticos. Una gran cantidad de buitres en la región consumen toneladas no solo de animales muertos sino también de restos de comida y carne en mal estado.

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Buitres Americanos: Zopilotes, Gallinazos, Jotes, Urubús y Cóndores

Aparte del Condor Andino y Condor de California, los buitres pequeños tienen nombres que varían regionalmente.

  • El Zopilote Negro (Coragyps atratus) es también conocido como Gallinazo de Cabeza Negra. En portugués es Urubu-de-cabeça-preta.
  • El Aura Selvatica (Cathartes melambrotus) es también conocido como Gallinazo de Cabeza Amarilla Mayor. En portugués es Urubu-da-mata.
  • El Aura Sabanera (Cathartes burrovianus) es también conocido como Gallinazo de Cabeza Amarilla Menor. En portugués es Urubu-de-cabeça-amarela.
  • Aura Gallipavo (Cathartes aura), es también conocido como Gallinazo de Cabeza Roja o Jote. En portugués es Urubu-de-cabeça-vermelha
  • El Zopilote Rey (Sarcoramphus papa) es también conocido como Buitre Rey, Condor de la Selva, o Gallinazo Rey. En portugués es Urubu-rei.

Los buitres se diferencian en apariencia, tamaño corporal, biología reproductiva, y en la forma que buscan y consumen alimentos.

La longitud es la medida desde la punta del pico hasta la punta de la cola. La envergadura mide la distancia entre las puntas de las alas abiertas o en vuelo.

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Aura Gallipavo o Gallinazo de Cabeza Roja

aura gallipavo

  • Longitud: ~72 cm (~28.3″)
  • Envergadura: ~171 cm (~67″)
  • Peso: 1.4 kg (~3.1 lb)
  • Nidada: 2 huevos blancos
  • Período de incubación: 40 días
  • Madurez Sexual : 3 años

Brian Ralphs/Flickr/CC by 2.0  

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Aura Selvática o Gallinazo de Cabeza Amarilla Mayor

aura selvatica

  • Longitud: ~70 cm (~28″)
  • Envergadura: 122 cm (~48″)
  • Peso: ~1.4 kg (~3.1 lb)
  • Nidada: ~2 Huevos blancos
  • Período de incubación: Desconocido
  • Madurez Sexual:  ~3 años

Bradley Hacker/Flickr/CC by 2.0   

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Aura Sabanera of Gallinazo de Cabeza Amarilla Menor

aura sabanera

  • Longitud: ~59 cm (23.2″)
  • Envergadura: ~157 cm (62″)
  • Peso: Macho 1.2 kg (2.6 lb), Hembra 1.3 kg (2.8 lb)
  • Nidada: 2 huevos blancos
  • Período de incubación: 40 días
  • Madurez Sexual: ~3 años

Photo: Randall Jiménez Borbón.

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Zopilote Negro o Gallinazo de Cabeza Negra

zopilote negro

  • Longitud: ~65 cm (~26″)
  • Envergadura: ~147 cm (~58″)
  • Peso: ~1.5 kg (~3.3 lb)
  • Nidada: 2 huevos blancos
  • Período de incubación: 42 días
  • Madurez Sexual: 3 años

Photo: Alejandro Tabini   

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Zopilote Rey o Buitre Rey

zopilote rey

  • Longitud: ~76 cm (30″)
  • Envergadura: ~185 cm (73″)
  • Peso: ~3.3 kg (7.3 lb)
  • Nidada: 1 huevo blanco
  • Período de incubación: 56 días
  • Madurez Sexual: 4 años

Photo: Raul Vega. 

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Cóndor de California

condor de california

  • Longitud: ~122 cm (48″)
  • Envergadura: ~275 cm (108″)
  • Peso: ~11 Kg (24 lb)
  • Nidada: 1 huevo blanco
  • Período de incubación: 58 días
  • Madurez Sexual: 6 años

Photo: Stacy/Flickr/CC by 2.0

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Cóndor Andino

condor andino 

  • Longitud: ~115 cm (45.3″)
  • Envergadura: 260-320 cm (102-126″)
  • Peso: Males ~13 kg (29 lb), Females: 9.5 kg (21 Lb)
  • Nidada: 1 huevo blanco
  • Período de incubación: 55 días
  • Madurez Sexual: 6 años

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¿Quiénes son los Parientes más Cercanos de los Buitres  Americanos?

Durante mucho tiempo se pensó que los buitres de América estaban estrechamente relacionados a los halcones y las águilas.

A pesar de la apariencia de los buitres y las similitudes anatómicas con los halcones y las águilas, estudios han encontrado que los buitres comparten una estructura de esqueleto y cráneo similar a las de las cigüeñas.

Los buitres y las cigüeñas también comparten un comportamiento único. Ambos grupos de aves arrojan su propia orina y heces sobre sus patas como mecanismo de enfriamiento. La orina líquida o cualquier líquido en sus piernas absorbe calor durante el proceso de evaporación produciendo un efecto refrescante.

Ningún otro grupo de aves exhibe este comportamiento respaldando aún más la idea de que las cigüeñas y los buitres americanos son parientes más cercanos que los buitres de las águilas y los halcones.

¿Cómo se Relacionan los Buitres Americanos?

La relación entre los buitres del Nuevo Mundo no está muy bien definida. El género Cathartes, también conocido como las Cathartidos o auras, incluye a la Aura Selvática, Aura Sabanera, y al Aura Gallipavo o Jote; estas tres especies están estrechamente relacionadas.

El Zopilote Negro o Gallinazo de Cabeza Negra parece ser un pariente extraño. Tiene una morfología y un comportamiento tan diferentes que es difícil determinar a cuál de los otros buitres está más relacionado.

El Condor Andino y el Condor de California están entre las aves voladoras más grandes y muestran similaridades superficiales. Ambas especies están restringidas a cadenas montañosas, pero esas son básicamente las únicas similaridades.

Una mirada más exhaustiva revela que estos dos cóndores tienen muy pocas similaridades fisiológicas y estructurales. Aunque están relacionados, estos se separaron de ancestros comunes hace millones de años.

Las dos especies de cóndores están en géneros monotípicos propios. El Cóndor Andino tiene un dimorfismo sexual muy marcado mientras que el Cóndor de California es más como los otros buitres con poco o nada de dimorfismo sexual.

La Función de Cabezas Calvas y Coloridas en los Buitres

Es ampliamente aceptado que la cabeza sin plumas de los buitres los mantiene libre de suciedad mientras estos extraen carne e intestinos de dentro de los animales muertos de los que se alimentan.

Mantener la cabeza limpia puede no ser la única función. Observaciones de campo indican que el cóndor de California y el Zopilote Negro son los únicos que normalmente meten cabeza dentro de los animales muertos. Los otros buitres no meten la cabeza profundamente dentro de animales muertos.

Parece que las cabezas calvas y coloridas de los buitres pueden tener otras funciones.

Los colores brillantes y la piel con pliegues en la cabeza de los buitres también parecen usarse como indicadores sociales de dominancia y como un mecanismo para regular la temperatura corporal.

La regulación de la temperatura corporal puede ser importante, especialmente en los buitres de plumajes negros u oscuros. La piel desnuda de los buitres tiene una alta densidad de vasos sanguíneos.

Los buitres parecen ser capaces de aumentar y disminuir la circulación sanguínea y cambiar el color de sus cabezas a medida que liberan o mantienen el calor.

Los buitres también parecen usar el color y el brillo de la cabeza como señales sociales en el cortejo y las exhibiciones de confrontación.

Los individuos con colores brillantes pueden tener más edad y estar en mejor condición física. Estas aves parecen tener un rango más alto en la jerarquía y tienen una prioridad más alta cuando se trata de acceder a la carne en un animal muerto.

La cabeza de colores brillantes también da una idea sobre el estado de salud del individuo, lo que puede permitir que dicha ave obtenga parejas de mejor calidad.

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aura gallipavo o Jote
Photo: Zweer de Bruin/Flickr/CC by 2.0

¿Cuál es el Hábitat de los Buitres?

Los buitres usan una gran variedad de hábitats. Las dos especies de cóndores son grandes y pesadas y necesitan vientos fuertes y corrientes ascendentes, así como acantilados para despegar y elevarse sin gastar mucha energía. Esto parece limitar el rango de los cóndores a montañas altas como las de los Andes de América del Sur y la Sierra Nevada en el oeste de los Estados Unidos.

  • El Aura Gallipavo o Jote (Gallinazo de Cabeza Roja) es quizás el más exitoso de todos los buitres americanos. Este favorece hábitats que van desde bosques tropicales muy densos hasta campo abierto y playas arenosas.
  • EL Aura Selvatica o Gallinazos de Cabeza Amarilla Mayor está restringido en gran parte a bosques tropicales maduros, densos, y poco impactados.
  • EL Aura Sabanera o Gallinazo de Cabeza Amarilla Menor favorece los pastizales y los hábitats de sabana, así como hábitats similares a lo largo de los grandes ríos amazónicos. Este no entra a bosques densos.
  • El Zopilote Negro o Gallinazo de Cabeza Negra usa una gran variedad de hábitats, pero está asociado en gran medida con poblaciones humanas. Antes de la expansión humana, este buitre quizás estaba restringido a las orillas de los ríos y otros hábitats abiertos y semi-abiertos. A medida que los asentamientos humanos se expandieron, también lo hizo el hábitat del Zopilote Negro.
  • El Cóndor Andino está restringido en gran medida a los Altos Andes. También descienden a los pastizales argentinos y la costa de Perú y Chile, donde los vientos fuertes y persistentes les permiten volar y elevarse sin esfuerzo.
  • El Zopilote Rey o Buitre Rey está restringido en gran medida a bosques tropicales maduros y no perturbados. También utiliza bosques semi-abiertos y hábitats de sabana que tienen bosques.
  • El Cóndor de California ahora está restringido a la Cordillera de Sierra Nevada pero en el pasado habitaba casi todo Norte América.

¿Los Buitres son Migratorios?

Little is known about the movements of the vultures in the Amazon basin. It is likely that birds move regionally within the region.

The Andean Condor is known to cover long distances within what could be a home range in a cyclical manner. Field observations suggest that birds that roost at known sites disappear for weeks and later reappear.

A study that used radio telemetry in sub-adult condors indicated that birds covered home ranges of hundreds of kilometers. Birds appeared to retrace the same routes on a continuous basis.

In Peru, the Andean Condor descends from the high Andes to coastal sites to consume the afterbirth of sea lions giving birth. After the sea lions are no longer giving birds and there no longer cubs dying, the number of Andean Condors in at coastal sites diminished considerably.

Perhaps the best-documented movement of any vulture is that of the sub-species of Turkey vulture (Cathartes aura aura). Birds leave North America in large flocks flying overland to the wintering grounds in Central and Northern South America and vice versa.

Balance Energético

Los buitres viven una vida de incertidumbre y deben presupuestar su gasto energético. Debido a que se alimentan principalmente de animales muertos, la comida se distribuye en grandes áreas y es a veces difícil de obtener.

Los buitres han desarrollado formas de hacer frente a esta incertidumbre. Los estudios han demostrado que los Aura Gallipavos, Jotes o Gallinazos de Cabeza Roja tienen un metabolismo más lento que otras aves de tamaño similar.

Cuando hay comida disponible, los buitres consumen tanta comida como la que pueden manejar y almacenan grasa corporal para su uso durante momentos en que la comida es escasa y deben pasar por períodos sin esta.

Para reducir el gasto de energía, los buitres se han convertido en maestros del vuelo. Son muy hábiles en el uso de corrientes térmicas que les permiten cubrir grandes áreas planeando sin gastar energía batiendo sus alas.

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condor andino buitre americanos
Photo: Alvaro Castro.

Comportamiento Social

En general, los buitres y los cóndores son aves solitarias, excepto por los momentos en que se congregan alrededor de animales muertos y durante la temporada de reproducción como pareja.

La excepción a este comportamiento social es el Zopilote Negro o Gallinazo de Cabeza Negra, el cual a menudo se mueve en bandadas no compactas y también se congregan en dormideros a veces en grandes cantidades.

Estudios han sugerido que las congregaciones de buitres en un sitio de descanso o dormideros actúan como un centro de información.

Los individuos que no pudieron encontrar comida durante un día seguirán a los que si pudieron encontrar comida ese día. Los zopilotes menos exitosos siguen a los exitosos cuando estos abandonan el dormidero por la mañana hacia un animal muerto u otro lugar de alimentación.

Se sabe que el Cóndor Andino y de California hacen lo mismo en dormideros comunales.
Los buitres permanecen juntos como un grupo familiar. Los padres y los polluelos del año se alimentarse juntos durante un año más o menos.

El Zopilote Rey o Buitre Rey a menudo se le ve en parejas con un juvenil del año en animales muertos. Los grupos familiares a menudo actúan juntos para proteger un animal muerto de otros buitres que pueden ser competencia.

Cuidado del Plumaje

Los buitres deben cuidar su plumaje ya que su sustento depende de ello. En particular, sus plumas de vuelo deben mantenerse en buenas condiciones, ya que pasan horas en el aire buscando comida.

Los buitres acicalan las plumas del cuerpo reorganizándolas y eliminando trozos de comida que se adhieren al plumaje.

Los buitres pasan una cantidad considerable de tiempo preparando sus plumas de vuelo o de las alas. Los buitres abren y mantienen sus alas abiertas durante un tiempo en lo que se conoce como una acción para solearse. También abren sus alas durante la lluvia como una forma de baño. Luego, pasan buen tiempo peinando y arreglando cada pluma.

Mantener sus alas abiertas puede tener otros propósitos. Se ha sugerido que los buitres extienden sus alas como un medio para regular la temperatura corporal para perder o preservar el calor. Pero hay más.

También se ha sugerido que abrir sus alas permite que las plumas de vuelo recuperen su forma y función después de horas soportando las demandas de vuelo.

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zopilote negro o Gallinazo de cabeza negra
Photo: Jonathan Jimenez.

Alimentación

Todas las especies de buitres son carroñeras. Esto significa que se alimentan de animales muertos.

En general, los buitres no matan a los animales que comen. Sin embargo, se sabe que los Zopilotes Negros matan animales pequeños; particularmente aquellos que están heridos, a punto de morir o indefensos. Estos incluyen animales enfermos o heridos, tortugas recién nacidas, polluelos de aves que anidan en el suelo entre otros.

A los Zopilotes Negros se les acusa de matar terneros y corderos recién nacidos. Esto es en parte cierto, pero no es intencional. Los zopilotes se congregan cerca del ganado que está pariendo para comer la placenta y terminan matando a recién nacidos.

Una bandada de Zopilotes Negros hambrientos confunde el cordón umbilical fresco del recién nacido por placenta y tira de esta causando daños y la eventual muerte del recién nacido.

La intención, sin embargo, no era matar al recién nacido sino comer la placenta.

El Cóndor Andino tiene una reputación similar y se sabe que realiza un comportamiento parecido al del Zopilote Negro. El Cóndor Andino incluso es acusado de conducir el ganado a los acantilados para desbarrancarlos, matarlos, y luego consumirlo.

No existe evidencia de tal acción por parte de los cóndores.

Las Auras que incluyen la Aura Selvática, Aura Sabanera, y Aura Gallipavo o de Cabeza Roja (Catártidos) tienen un increíble sentido del olfato y pueden encontrar su propia comida incluso en bosques densos.

Las Auras son los menos agresivos de todos los buitres americanos y no atacan a los animales aun indefensos. Se han visto Auras junto a los animales moribundos, pero solo están esperando que el animal muera sin atacarlo de manera activa.

Preferencia por Animales Muertos

Los Cóndores Andino y californiano y el Zopilote Rey o Buitre Rey buscan animales muertos grandes, pero consumen animales pequeños cuando estos están disponibles.

El Zopilote Negro consume cualquier animal muerto pequeño o grande. También consumen carne desechada, tripas y cualquier otro desecho de todo tamaño.

El Zopilote Negro es el único buitre estrechamente asociado con los humanos y se ha beneficiado al congregarse en lugares donde se produce comidas de carnes y se botan los desechos.

Los buitres del grupo de los catártidos o Auras son casi siempre son los primeros en llegar al lugar donde se encuentra un animal muerto.

Cuando el animal muerto es pequeño, las Auras o Catártidos procederán a comerlo. Cuando el animal es grande y de piel gruesa estos deben esperar a que un Buitre Real o un cóndor haga agujeros en el animal muerto y lo abra para crear acceso a los otros buitres pequeños.

La dieta de la Aura Sabanera está compuesta mayormente de grandes invertebrados, pequeños mamíferos, caracoles, peces muertos y pequeñas serpientes.

La Auras Sabanera vuela bajo sobre sabanas, pastizales, o vegetación corta y otros hábitats abiertos olfateando la presencia de sus alimentos.

La Aura Sabanera acude a comer animales muertos grandes solo cuando estos se encuentran en los de hábitats abiertos que estas prefieren. También se les ha observado siguiendo tractores para alimentarse de los invertebrados expuestos o atropellados durante las actividades agrícolas.

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¿La Carne Descompuesta Afecta a los Buitres?

Los buitres comen carne en descomposición. El animal muerto tiene que estar en cierto estado de descomposición para que los buitres usen su sentido del olfato y lo encuentren.

La carne en descomposición tiene un alto contenido de toxinas bacterianas. Los buitres se han adaptado para desintoxicar toxinas bacterianas utilizando ácidos estomacales fuertes y neutralizantes.

A diferencia de otras aves, los buitres son inmunes al botulismo, que es una intoxicación alimentaria que resulta por el consumo de un alto contenido de bacterias dañinas.

¿Cómo Encuentran a los Animales Muertos?

Solo las Auras o grupo de los Catártidos, tienen un excelente sentido del olfato. Estos buitres pueden oler y ubicar el cuerpo de un ratón muerto ubicado debajo de la hojarasca en el suelo de la densa selva amazónica.

Las Auras son aves muy exitosas y se encuentran en grandes cantidades en los ecosistemas en los que viven. Las Auras encuentran prácticamente todo animal que muere.

Al ser los primeros en ubicar y llegar a un animal muerto la concentración de Auras llama la atención a otras especies de buitres que acuden al punto donde están las Auras. Si se trata de un animal grande, las Auras dependen de buitres grandes como el Cóndor Andino o el Buitre Rey para “abrir el cuerpo del animal muerto”.

Jerarquía de Acceso al Animal Muerto

Las siete especies de buitres, grandes y pequeños, se congregan alrededor de animales muertos grandes. El acceso a la carcasa está dictado por el tamaño del buitre y el número de individuos de Zopilote Negro.

Por lo general, lo buitres más grandes son capaces de abrir el cuerpo del animal muerto y comen primero.

Los Zopilotes Negros son a menudo la especie más numerosas y agresivas en una carcasa. Estos actúan colectivamente para ahuyentar a otros buitres aun aquellos de tamaños más grandes que ellos.

Las Auras o catártidos son los más pequeños y menos agresivos, generalmente no pueden acceder a la carne dentro de animales muerto que tienen piel gruesa.

Sin la ayuda de buitres más grandes, los buitres más pequeños solo pueden acceder a la carcasa a través de los orificios naturales del animal o tienen que esperar hasta que la carcasa comience a descomponerse más y se vuelva más blanda y penetrable.

Al encontrar un animal muerto, los buitres permanecen en el área durante varios días. Muchas interacciones agresivas ocurren alrededor de la carcasa, la mayoría de las cuales involucran a los Zopilotes Negros.

Dependiendo de la región, los cóndores y el Buitre Rey toman el primer turno para comer sus partes favoritas. Luego vienen los Zopilotes Negros. Estos son más agresivos, aun en su comportamiento alimenticio y desgarran los músculos, las tripas y tragan trozos grandes de carne.

Las Auras o grupo de los Catártidos, suelen ser los últimos en acceder a la carcasa. Cuando lo hacen estos comen lentamente y con cuidado buscando la carne que se adhiere a los huesos o en lugares que otros buitres pasan por alto o no pueden alcanzar.

La Aura Sabanera se une a otros buitres en animales muertos grandes solo cuando el animal muerto se encuentra en su hábitat tales como pastizales y otros hábitats abiertos en los que estos normalmente ocurren.

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buitres americanos
Photo: Carlos Bran.

Reproducción

¿Dónde Anidan los Buitres?

A pesar de ser bastante comunes y fácil de ver, se sabe muy poco sobre la biología reproductiva de las Auras o catártidos. Estos buitres aparentemente tienen un comportamiento de nidificación secreto.

Solo hay unos pocos nidos conocidos del Aura Gallipavo o Gallinazo de Cabeza Roja, un nido conocido del Aura Sabanera, y ninguno del Aura Selvática.

Basado en los pocos nidos conocidos, las Auras anidan de manera solitaria. No construyen un nido, sino que colocan dos huevos en una pequeña depresión al lado de tocones de los árboles, pequeñas cuevas, en el suelo debajo de arbustos densos o debajo de las ramas de árboles caídos. También anidan en cavidades grandes en árboles a varias alturas del suelo.

Solo hay unos cuantos nidos conocidos del Zopilote Rey. Al igual que con las Auras, anidan debajo de tocones, matorrales densos y en cavidades naturales en los árboles. Ponen un solo huevo de color blanco o blanco cremoso. Ambos padres se turnan para incubar el huevo y alimentar al polluelo.

Los cóndores andinos y californianos eligen pequeñas cuevas, o repisas en acantilados inaccesibles. Ponen un solo huevo blanco. Ambos padres se turnan para incubar el huevo de alimentar al polluelo.

El Zopilote Negro es más generalista. Estos anidan bajo vegetación espesa, montones de troncos, debajo de estructuras y también dentro de edificios abandonados. Estos no construyen un nido y ponen 2 huevos blancos con manchas pardas.

Defensa del Nido

Debido a lo inaccesible del sitio de anidación de los cóndores andinos y californianos, estos parecen estar bajo poca presión por la depredación de sus huevos y polluelos. Sin embargo, las observaciones de campo de los nidos de los cóndores de California revelan que otras aves, como los cuervos, fueron una fuente importante de depredación de los huevos.

Las Auras y el Zopilote Negro ponen huevos en el suelo lo cual generalmente hace a los huevos y polluelos más vulnerables a la depredación.

Los adultos mantienen a sus nidos terriblemente malolientes, lo que se cree que desalienta a los posibles depredadores de acercarse al nido. El olor fétido del nido desalienta a los depredadores de tratar de atacar a un polluelo el cual probablemente tenga un sabor horrible.

Un mecanismo que usan los polluelos para repeler los ataques de los depredadores es escupir un líquido maloliente.

¿Alimentación de los Polluelos?

Los polluelos son alimentados por ambos padres. Durante los primeros días después de la eclosión, los polluelos reciben un líquido pre digerido. A medida que los polluelos crecen, los padres alimentan a los jóvenes con menos alimentos pre digeridos hasta el punto en que los padres traen alimentos sin digerir.

Los polluelos muy jóvenes son alimentados varias veces al día. A medida que crecen, la frecuencia de las visitas de alimentación por parte de los padres disminuye hasta el punto en que los padres visitan el nido para alimentar a los polluelos solo una vez al día por solo unos minutos.

¿A qué Edad Comienzan a Reproducirse?

Se sabe poco sobre la biología reproductiva de los buitres en sus hábitats naturales. Cóndores Andinos y Californianos mantenidos en cautiverio alcanzan la madurez sexual y comienzan a reproducirse a la edad de seis años. Esto parece ir de acuerdo con el hecho de que el Cóndor Andino parece obtener su plumaje de adulto completo a la edad de seis años.

El Zopilote Rey alcanza la edad de madurez sexual y adquiere su plumaje adulto completo a la edad de cuatro años.

Las Auras o catártidos y el Zopilote Negro alcanzan la madurez sexual a la edad de 3 años.

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zopilote rey
Photo: Indridgotyoutube/Flickr/CC by 2.0

Interacciones entre Buitres y la Gente

A los buitres generalmente se les asocia con animales muertos y basura. Su reputación no es la mejor. Sin embargo, se les considera un ave útil que limpia al medio ambiente de animales muertos que de otro modo olerían durante semanas y posiblemente propagarían enfermedades.

Los problemas con los buitres ocurren principalmente con los Zopilotes Negros. En algunos lugares estos pican y pelan los marcos de jebe de los carros.

Los Zopilotes Negros a veces se congregan en grandes bandadas en zonas residenciales a menudo usados como dormideros. Sus excrementos son malolientes y algunos los consideran repugnantes.

Los ácidos fuertes en los excrementos de los Zopilotes, con el tiempo, terminan matando a los árboles en los que se posan. Otros dicen que sus excrementos dañan a la pintura de los vehículos.

Los residentes en áreas cercanas los dormideros los rechazan por razones estéticas y sanitarias.

El Cóndor Andino y el Zopilote Negro tienen la mala reputación de atacar y matar ganado recién nacido. Sin embargo, estos buitres son incapaces de matar intencionalmente animales vivos.

Al Condor Andino también se le acusa de cargar terneros y ovejas recién nacidas, lo cual es imposible porque sus patas son funcionalmente incapaces de agarrar y cargar cosas.

La muerte del ganado recién nacido ocurre sin intensión. Los buitres se congregan alrededor del ganado que está pariendo para consumir la placenta.

En el frenesí de alimentación, los buitres ven el cordón umbilical fresco de un recién nacido como una pieza de placenta y tiran de este causando daño y a veces la muerte al recién nacido. Una vez que el recién nacido está muerto, los buitres proceden a comerlo, de ahí que proviene la mala reputación de los buitres.

Los Buitres en la Cultura de Sociedades Ancestrales de América

Las Auras o grupo de los catártidos y el Zopilote Negro están poco representados en las expresiones culturales de las culturas nativas de las Américas.

Las culturas de las Américas asociaron a los buitres con la muerte. Su presencia, dando vueltas alrededor del cielo, se consideraba un mal augurio para algunos; era una indicación de que algún animal o persona podría estar muriendo pronto.

Los cóndores y el Zopilote Rey están representados en las expresiones culturales de las culturas que existieron en las regiones donde estos buitres también viven.

El Zopilote Rey es retratado en objetos cerámicos y tejidos de Los Mayas y Aztecas de América Central y México. Los Mayas y los Aztecas florecieron en regiones con bosques densos donde también habita el Zopilote Rey.

El Cóndor de California fue venerado en ciertas formas por los culturan nativas de Norte America. Se han encontrado partes de Cóndores de California, como huesos y plumas en tumbas, lo que indica que hubo cierta asociación entre las aves y la muerte.

El Cóndor Andino fue ampliamente venerado por las culturas preincaicas e incas. Esto se pone en evidencia por su presencia en muchas expresiones culturales.

El Cóndor Andino está tallado en las paredes de sitios y monumentos sagrados. También se ilustró en artefactos de cerámica, en mantos tejidos, y otras prendas ceremoniales.

El Cóndor Andino está representado en el escudo de armas y es el ave nacional de Ecuador, Colombia, Bolivia y Chile.

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Condor andino envenenado
Photo: Servicio de Noticias Argentinas.

Amenazas que Enfrentan los Buitres

Aparte de la destrucción de hábitat, existen percepciones acerca de los buitres que en algunos casos conduce al repudio y hasta matanza de estos.

Las amenazas que enfrentan los buitres no son las mismas para cada especie.

El Zopilote Negro:

  • Como es explicado anteriormente, se les culpa de matar terneros y corderos recién nacidos.
  • Se les acusa de propagar salmonella y otros patógenos y de ser un vector para otras enfermedades mediante sus excrementos. Los Zopilotes Negros acuden a basurales para alimentarse y luego vuelan a mercados donde se vende comida.
  • Se les acusa de matar los árboles que usan como dormideros y de crear condiciones insalubres al depositar excrementos sobre casas, carros, y el suelo.

Como consecuencia los Zopilotes Negros son ahuyentados y activamente expulsados cuando se acercan mucho a poblaciones humanas. En otros casos, estos son también envenados cuando se convierten en una amenaza para terneros y borregos recién nacidos.

Buitres en la Amazonia: Zopilate Rey, Aura Selvatica, y Aura Sabanera

Las principales amenazas para estos buitres incluyen:

  • La pérdida de hábitat. A medida que avanza la deforestación, estos buitres pierden hábitat.
  • La pérdida de su base alimenticia. A medida que la selva amazónica es colonizada por poblaciones humanas, la sobre caza de especies de fauna silvestre de tamaño mediano y grande resulta en bosques sin animales. Con el tiempo, los animales que normalmente habrían muerto y servido como alimento a los buitres son ahora consumidos por humanos.

Cóndor andino

  • La principal amenaza para el Cóndor Andino es el envenenamiento y caza con armas de fuego. El Cóndor Andino es acusado de matar terneros y corderos jóvenes. Los ganaderos ponen cebos envenenados para matar a los cóndores. A veces los cóndores también mueren al consumir cebos envenenados dirigidos a depredadores de ganado como zorros y pumas.

Cóndor de California

Las poblaciones del Cóndor de California tienen una larga historia de declive. Este cóndor estaba ampliamente distribuido en todo América del Norte, pero ahora está restringido a la cordillera del Pacífico en el oeste de los Estados Unidos.

Los ornitólogos sugieren que tal reducción poblacional se debió a la extinción masiva de mamíferos grandes y la pérdida de su base alimentaria que ocurrió después de la glaciación del Pleistoceno, hace unos 11,000 años.

Después de la gran reducción de su rango a solo la Sierra Nevada del oeste de Estados Unidos, la población de cóndores continuó disminuyendo. Esta vez debido a la caza con armas de fuego, la recolección de huevos, y el envenenamiento.

El declive de la población del Cóndor de California coincidió con la campaña de eliminación de lobos y los coyotes los cuales eran un problema para el ganado.

Muchos cóndores murieron cuando consumieron los cebos envenenados dirigidos a lobos y coyotes.

Otra causa probable de la mortalidad del Cóndor de California fue por envenenamiento por plomo. Los ciervos, patos, y otros animales heridos por cazadores que eventualmente muren son consumidos por los cóndores, los cuales consumen las municiones plomo y son consecuentemente envenenados.

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Referencias:

  • Buechley, Evan R.; Sekercioglu, Cagan H. (2016). “Vultures”. Current Biology. 26 (13): R560–R561.
  • Conger, Cristen (2008-10-13). “Why is it a bad idea to scare a vulture?”. HowStuffWorks.
  • Vultures: All About Birds, Cornell Lab of Ornithology.
  • Vultures: Handbook of the Birds of the World.
  • Ward, J.; McCafferty, D.J.; Houston, D.C.; Ruxton, G.D. (April 2008). “Why do vultures have bald heads? The role of postural adjustment and bare skin areas in thermoregulation”. Journal of Thermal Biology. 33 (3): 168–173.