La Alimentación del Águila Pescadora


La alimentación del águila pescadora es única entre las aves rapaces. Esta se alimentan casi exclusivamente de peces vivos y tienen una estrategia de caza única. Esta página explora los aspectos más relevantes sobre la dieta y modo de captura de la presa del águila pescadora.

Águila pescadora con una barracuda. Foto: Andy Morffew.

¿Estrategia de alimentación del águila pescadora?

Las águilas pescadoras tienen una estrategia de alimentación única. Primero sobrevuelan un cuerpo de agua en busca de un pez  cerca de la superficie del agua. En cuerpos de agua que ofrecen perchas altas cerca al agua, las águilas los usan también para ubicar una presa cerca de la superficie del agua. 

Una vez que el águila encuentra a un pez en las condiciones adecuadas, esta se lanza en picada y zambulle para atraparlo con sus garras. 

Si el intento tiene éxito, el águila pescadora procede a llevar al pez a una rama grande de un árbol u otra percha estable para consumirlo, sino, esta se eleva para reiniciar otro intento.

La estrategia de caza del águila pescadora puede dividirse en la siguientes pasos:

  • Detección de un pez: el águila vuela sobre el agua a una altura de 10 a 40 m. Durante la inspección del agua debajo, el águila pescadora usa un vuelo activo de aleteos continuos intercalados con planeos, dependiendo de la velocidad del viento. 

    Ornitólogos que estudian a las águilas pescadoras indican que durante la búsqueda de presas potenciales, las águilas usan imágenes memorizadas sobre el tipo y tamaño de sus presas potenciales las cuales usan como estímulo para lanzarse al agua y atraparlas. 
  • Vuelo en picada : una vez que ha detectado una presa potencial, el águila pescadora se sostiene en el aire brevemente y decide rápidamente si lanzarse en picada o seguir adelante para buscar una mejor oportunidad. A veces el águila se lanza en picada sin previamente sostenerse en el aire especialmente cuando el pez está en movimiento. 
  • Zambullida: el águila pescadora se zambulle en una trayectoria vertical o casi vertical dependiendo de la ubicación del pez. Para ganar velocidad o cubrir cierta distancia, esta puede dar algunos aleteos durante el rápido descenso. Antes de la zambullida en el agua, el águila extiende sus patas hacia adelante y hace contacto con el pez con las garras al frente de la cara del águila. 
  • Despegue del agua: si el águila atrapa al pez, puede tomar algún tiempo para el despegue. Una vez en el aire, el águila pescadora posiciona al pez con la cabeza hacia adelante de manera que ofrezca menos resistencia al aire. Si el intento falla, el águila despega rápidamente para volver a reiniciar otro intento.   

Típica estrategia de caza del águila pescadora. Video: Mark Smith.

¿Cómo hacen las águilas pescadoras para ver a los peces en el agua? 

Las águilas pescadoras son buenas para atrapar peces dentro del agua porque pueden verlos muy bien. Las aves en general, particularmente las aves rapaces, han desarrollado adaptaciones fisiológicas y de comportamiento para tener la mejor  visión del mundo animal. 

Usando la calidad de un video para ilustrar esta diferencia, un video en definición estándar sería la visión humana, mientras que las aves rapaces tendrían una visión 4K de alta definición. 

La estrategia de alimentación del águila pescadora se beneficia de tres adaptaciones en su visión:

  1. Los seres humanos tienen sólo una fóvea, que es una depresión en la retina densamente llena de células cónicas que detectan el color. La fóvea es responsable de nuestra visión nítida y enfoque detallado. Las aves rapaces suelen tener dos fóvea, lo cual permite a estas un enfoque de visión más amplio y nítido. 
  2. Las aves también tienen una estructura llamada “pecten”, que contiene células fotorreceptoras responsables de la resolución de la visión. Los seres humanos tienen fotorreceptores en el “pecten” a una densidad de 200.000/mm cuadrados mientras que las aves rapaces tienen una densidad aproximada de 1.000.000/mm cuadrados.
  3. Las aves rapaces tienen músculos de Crampton, que ayudan a los lentes oculares a ver presas y objetos a grandes distancias.    

Además de los atributos de visión, el águila pescadora utiliza adaptaciones de comportamiento que la hacen efectiva para atrapar peces bajo el agua. 

Las águilas pescadoras se colocan a ángulos más agudos que van entre los 45 a 90 grados con respecto a sus presas. Esto es crucial para reducir el efecto de la refracción causada por el agua. Las aves rapaces que capturan presas fuera del agua no tienen el problema de la refracción del agua.

El problema de un ángulo agudo de ataque a una presa es que este resulta en un mayor impacto que un ataque desde un ángulo más plano. La mayoría de aves rapaces reducen el efecto de un impacto muy violento con sus presas atacandolas desde ángulos más planos (obtusos). 

El agua tiene un efecto amortiguador y las águilas pescadoras pueden atacar a sus presas desde ángulos agudos sin los efectos de un impacto muy violento con la presa. 

Las águilas pescadoras tienen preferencias por ciertas especies de pescados

Estudios han demostrado que las águilas pescadoras prefieren algunas especies de peces sobre otras. Esta aserción se basa en el hecho que las águilas capturan y consumen tipos de peces que a veces no son los más abundantes en los cuerpos de agua en los que buscan sus alimentos.

Como se mencionó anteriormente, las águilas pescadoras utilizan un sistema de reconocimiento de imágenes las cuales actúan como un “gatillo” para lanzarse en picada y atrapar a un pez.

Parece que las águilas pescadoras memorizan 2 o 3 imágenes de sus especies de pescado favoritas para usarlas como estímulos. 

¿A qué hora del día caza el águila pescadora? 

Las horas del día en las que las águilas pescadoras prefieren cazar varían según la velocidad del viento y los horarios de las mareas, en lugares sujetos a cambio de marea. 

Según observaciones de campo, las águilas pescadoras tuvieron más éxito en la captura de peces durante periodos de poco o nada de viento. A medida que aumenta la velocidad del viento, la superficie del agua se vuelve más movida y las águilas tienen menos éxito de captura, quizá por la mayor dificultad de ver un pez bajo aguas movidas. 

A consecuencia, las águilas pescadoras tienden a evitar la caza durante periodos del día con vientos fuertes.

Un estudio sobre la alimentación y caza de las águilas pescadoras encontró que estas tienden a cazar con más frecuencia al amanecer y al atardecer. Sin embargo, estas concentraron sus esfuerzos de caza y tuvieron más éxito durante el cambio de marea, independientemente si era de marea baja a alta o de alta a baja.

Lo más importante era el movimiento de agua que produce el cambio de marea que quizás hace que los peces se muevan más y se acerquen más a la superficie del agua.

El éxito de la caza de las águilas pescadoras no se ve afectada por los días nublados, con poca lluvia, o días con mucho sol.

¿El águila pescadora atrapa un pez en cada zambullida o intento? 

Las águilas pescadoras no atrapan un pez en cada zambullida. La frecuencia con la que estas capturan un pez depende de la velocidad del viento, el tipo de marea en lugares sujetos a mareas, la claridad del agua, y del tipo y abundancia de los peces. 

Los ornitólogos Machmer y Ydenberg (1990) revisaron 13 estudios que analizaron la frecuencia de éxito de caza del águila pescadora y encontraron que la tasa de éxito más baja fue del 24%, lo que significa que de 100 zambullidas (intentos), solo 24 dieron como resultado que las águilas pescadoras capturaron un pez.

Los estudios individuales han demostrado que el águila pescadora puede tener una tasa de éxito de hasta el 82% y pescar un pez cada 11,8 minutos en promedio. 

águila pescadora próxima a capturar un pescado
Las águilas pescadoras no atrapan un pescado en cada zambullida. El éxito de caza depende de varios factores. Foto: Neeman.

El éxito de la caza varía a lo largo de la temporada de reproducción. Aparte de las condiciones que afectan el éxito de caza mencionados anteriormente, la disponibilidad del tipo y abundancia de peces, como producto del ciclo reproductivo de estos, también afecta el éxito de caza del águila pescadora.

Con respecto al éxito de caza durante el día, algunos estudios encontraron que las tasas de éxito de las zambullidas no variaron a lo largo del día. Sin embargo, estos estudios concuerdan en que las águilas pescadoras tuvieron más éxito de caza durante el cambio de marea, sea esta de subida o bajada.

¿De qué tipo de pescado se alimenta el águila pescadora?

Las águilas pescadoras consumen los tipos de peces más prevalentes en los tipos de cuerpos de agua en los que buscan su alimento. En conjunto, los estudios sobre la dieta del águila pescadora han identificado más de 80 especies de peces.

Una regla general es que las águilas pescadoras consumen el tipo de pescado que tienen más fácilmente disponible, y que solo dos o tres especies de peces dominan la dieta en una localidad. 

Las águilas pescadoras que buscan alimento en agua dulce capturan esencialmente el mismo tipo de pescado durante toda la temporada. 

Las águilas pescadoras que se alimentan en los estuarios y costas marinas consumen una variedad más amplia de tipos de peces. Esto se debe al hecho que estos hábitats son más susceptibles a cambios en la visibilidad del agua y la disponibilidad de peces debido a la migración, los períodos de desove o los movimientos estacionales, lo cual afecta el tipo de peces disponibles.

La siguiente tabla muestra que dos o tres tipos de pescado dominan la dieta de un águila pescadora. En algunos casos, como en Paines Prairie en el estado de la  Florida, la dieta de un águila pescadora incluía sólo un tipo de pescado. Esta información fue obtenida en la región de reproducción.

LocalidadTipo y proporción de pescado que consumen las águilas pescadoras
Eagle Lake, ne. CaliformiaTui chub (Gila bicolor) (48%); Trucha arco iris (Salmo gairdneri) (34), chupones tahoe (Catostomus tahoensis) (18%)
Cheppewa Nat’l. Forest, MNAgallas azules (Lepomis macrochirus) (35%); tipo de pez negro (31%); no identificado / otro (34%)
Paynes Prairie, FLPeces luna (Centrarchidae) (95%)
Bahía de ChesapeakeMenhaden (Brevoortia tyrannus) (75%); no identificado / otro (14%); perca blanca (Morone americana) (7%)
Creston, British Columbia Tui chub (48%); trucha arcoiris (34%); ventosas tahoe (18%)

¿Cuántos peces come un águila pescadora en un día?

Águila pescadora alimentándose de un pescado relativamente grande. Foto: Andrew Morffew.

Un águila pescadora comen una cantidad variable de peces cada día según el tamaño de los peces disponibles y sus necesidades energéticas. Diariamente, un águila pescadora consume varios peces pequeños o una menor cantidad de peces más grandes. 

Los peces tienen un valor energético y un contenido comestible variables, y las águilas pescadoras no siempre comen todas las partes comestibles del pescado que capturan. Por lo tanto, es difícil proporcionar la cantidad de peces que come un águila pescadora a diario.

Tres estudios separados estimaron que un águila pescadora adulta necesita aproximadamente 400 g (0,88 libras) de carne de pescado por día para satisfacer sus necesidades energéticas básicas. Estos estudios también encontraron que las águilas pescadoras capturaron pescados de entre 50 y 1200 gr, (0.1-2.6 lb) de peso, pero la mayoría pesaba entre 150-300 gr (0.33-0.66 lb).

La cantidad de pescado que come un águila pescadora por día para satisfacer sus necesidades energéticas de 400 gr (0,88 lb) se puede estimar de la siguiente manera:

  • 8 pescados de unos 50 gr (0,1 lb)
  • 4 pescados de unos 100 gr (0,22 lb)
  • 2 pescados de unos 200 gr (0,44 lb)
  • 1 pescado de 400 gr más grande (0.88 lb o más)

Es importante tener en cuenta que un águila pescadora puede capturar más peces de los estimados aquí. 

Observaciones de campo revelan que un águila pescadora adulta solo consume aproximadamente 300 g (0,66 libras) de carne de un pescado y luego procede a desechar el pescado independientemente de su tamaño. 

Dada esta observación, un águila pescadora puede capturar una cantidad mayor de peces que proveen menos de 300 gr o menos peces que proveen el máximo por  comida de 300 gr antes de descartarlos. 

¿Qué tamaño de pez puede cargar un águila pescadora? 

Múltiples estudios de campo sobre la caza y dieta del águila pescadora  encontraron que la mayoría de los peces capturados y llevados con éxito para el consumo variaron entre 136 gr 408 gr o 0.3 lb a 1 lb. Aunque raro, se han observado águilas hembras que pesan aproximadamente 4.4 libras cargando peces de casi el mismo peso del ave. 

Sin embargo, los peces grandes pueden representar un peligro. Se han dado casos donde águilas pescadoras se ahogaron después de capturar peces tan grandes que no pudieron alzarse en vuelo y fueron arrastrados al fondo al no poder zafarse de la presa. 

Las águilas pescadoras tienen garras especializadas adaptadas para atrapar y asegurar firmemente un pez. Las garras tienen una forma de gancho pronunciado para un mejor agarre, pero también pueden atascarse enganchadas en la carne y las espinas del pescado, lo que dificulta su liberación bajo el agua.

Las águilas pescadoras se ven a menudo volando con un pescado en sus garras. Los que observan a las águilas así se preguntan si estas se pasean con el  pescado o lo tienen atascado en sus garras.

Puede parecer que las águilas estén deambulando con un pescado, pero en realidad, se están dirigiendo a una percha adecuada para consumirlo o al sitio del nido para entregarlo a la hembra y los polluelos.

¿Las águilas pescadoras se tragan pescados enteros?

Un águila pescadora se puede tragar un pez entero solo cuando el pescado es muy pequeño. La mayoría de los peces son llevados a una percha donde el ave desgarra pequeños trozos para ingerirlos. 

Como se indicó anteriormente, independientemente del tamaño de los peces, un águila pescadora adulta consume aproximadamente 300 gr de carne por comida; luego, procede a descartar el resto independientemente del tamaño del pescado.

Las águilas pescadoras no guardan ni almacenan pescado para su consumo días después de haberlo capturado. Estas pueden mantener un pescado para su consumo horas más tarde, pero esto depende de las condiciones climáticas. En climas fríos, donde el pescado se conserva mejor, se ha observado que las águilas pescadoras mantienen pescados parcialmente comidos para su consumo posterior. 

En climas cálidos donde el pescado no se conserva bien, las águilas pescadoras tienden a desechar el pescado parcialmente comido poco después de satisfacer sus necesidades energéticas. 

La abundancia de pescados también es probable que tenga algún efecto en sí el águila mantiene una presa para su consumo más tarde. Donde el alimento es abundante quizás las águilas tienden a desechar pescados consumidos parcialmente con más frecuencia.

Las águilas pescadoras comen casi exclusivamente pescado

Las águilas pescadoras comen principalmente pescado. Estudios han demostrado que más del 99% de su dieta consiste en pescado. La mayoría de las águilas pescadoras estudiadas nunca se han visto comiendo nada más que pescado a lo largo de su vida. Aunque como se ve más abajo hay excepciones.

Las águilas pescadoras se diferencian de otras aves rapaces en su dieta y estrategias de alimentación. Las águilas pescadoras están entre las aves con dietas más especializadas. 

Las observaciones de águilas pescadoras cazando y consumiendo otros tipos de presas se han relacionado con períodos de hambre debido a la escasez de peces. 

Estos períodos de escasez de peces se deben mayormente a descensos abruptos de la temperatura lo que causa que la caza de pescado se haga muy difícil. En respuesta a un descenso de la temperatura ambiental los peces se mueven a más profundidad en busca de aguas más cálidas, por lo tanto se vuelven inaccesibles a las águilas.

Curiosamente, la mayoría de presas que no eran peces se capturaron en el agua utilizando la misma técnica de caza que usaban las águilas pescadoras para capturar peces. 

También y raramente, se ha observado águilas pescadoras capturando y comiendo  serpientes, ratas, otros pequeños roedores, aves acuáticas, moluscos e incluso un pequeño caimán. Los águilas pescadoras jóvenes son quizás más propensas a consumir presas que no son peces que los adultos experimentados. 

En raras ocasiones, se ha observado que las águilas pescadoras se alimentan de carroña. Otras observaciones inusuales informan que las águilas pescadoras intentan capturar pequeños mamíferos terrestres como ratones, ratas y ardillas mientras caminan por el suelo. Estos comportamientos alimentarios son raros y no se esperan en condiciones en las que el pescado está fácilmente disponible.

Referencias:

  • Poole, A. (1989a). Águilas pescadoras: una historia natural y antinatural. Cambridge, Reino Unido: Cambridge Univ. Presionar.
  • Mclean, PK y MA Byrd. (1991a). Alimentación del águila pescadora en la bahía de Chesapeake y su impacto en la pesca local. Revista de investigación de rapaces 25: 109-112.
  • Machmer, MM y RC Ydenberg. (1990). El clima y la energía de forrajeo del águila pescadora. Revista canadiense de zoología 68: 40-43.